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英特尔无人机终于要在 IDF 起飞

在进入智能手机的世代之后,英特尔一直都很郁闷。

早前就曾提到英特尔失去手机芯片的市场,很大程度上是因为 x86 芯片的特性。故此,英特尔在错失了这十年的科技业黄金时期后,痛定思痛,提早在新兴市场布局。

在本年 4 月的深圳 IDF ,英特尔就已展示他们对无人机的想法:结合 x86 芯片 + Realsense 传感器技术 + 5G 联网能力,那就是新平台“Aero”。

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目前市面上由芯片公司提供的无人机方案,除了是英特尔的 Aero 之外,还有高通 (Qualcomm) 的 Snapdragon Flight 平台、华为 (Huawei) 的海思芯片、以及英伟达 (Nvidia) 的 Jetson TX1。

而英特尔在最近的 IDF 里,把基于 Aero 平台的产品拿出来:他们在 Click.Intel.com里已开放 Aero 平台套件的预购,由单纯的无人机开发平台主板 Aero Compute Board、到用于无人机的计算机视觉套件 Aero Vision Accessory Kit、以至最重要的产品: 英特尔 Aero 平台的“到手即飞”无人机 (Intel Aero Ready-to-Fly Drone)(上图)。

相比起传统无人机公司的开发平来说,高通和华为等芯片公司,主要是提供了一个 SoC 芯片模块,并提供一套 SDK 开发者套件和一堆 API 接口。简单来说, 这些平台就除了提供强大的芯片,提供了开发工具,让开发者在研发时能更容易接入更多新功能 (下方视频)── 据知不少无人机厂商也是冲着这些开放接口,而采用上述平台。

同样地,英特尔的 Aero 无人机的 Aero Compute Board,提供了比 SoC 更强大的芯片、也提供了更多、更新颖的功能接口:它本身预载 Linux Yocto 嵌入式系统,配备凌动 (Atom) 的 x7-Z8700 处理器和 4GB LPDDR3 内存,并备有 USB 3.0、micro HDMI 1.4b、M.2 SSD 接口等等。

来自英特生态链的平台

而且,英特尔的 Aero 无人机提供的是更完整的方案,重点是一堆“即插即用” (Plug and Play) 的套件,包括:开源飞控 PX4、英特尔自家的的RealSense 套件、LTE 模块套件,更重要的是空域信息平台 AirMap SDK 开发套件。
根据 Techcrunch 的说法,AirMap 本身是大疆及 3D Robotics 的合作伙伴,能实时反馈无人机使用的低空区域信息,包括飞手、应用开发者,以致机场和监管机构(下图)。

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从 AirMap 就可以看到,英特尔的 Aero 无人机强大之处,就是他们透过这几年内来产业内的布局,提供庞大的生态链,吸引开发者支持英特尔。我们在英特尔的网站里(下图),除了找到 AirMap 之外,他们也收揽了著名飞控开发商 Ascending Technologies、航空传感器数据处理公司 PrecisionHawk、商用无人机操作系统开发商 Airware 等。

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事实上,资深媒体人林紫玉说,英特尔在生态构造上已经领先于高通:

在云计算、AR、无人机,IoT 等,英特尔基本都收购了一批有特点、有技术和市场的公司作为自己产品、技术的打手,形成技术+资本+市场的整合和联合运作推广。

简单来说,与其说英特尔 Aero 是个开发平台 (Platform),不如说是一个整体的开发方案 (Solution), 开发者能直接在 Aero 无人机上更简单、更无痛的方式来开发,藉此吸引更多的开发者支持英特尔。

无人机界别的 iPhone 斗 Android?

然而,英特尔的无人机战略也不是毫无弱点:英特尔处理性能虽然强,平台的整体性也更好,但缺乏 SoC 仍然是最大的死穴。

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有业内人士向爱范儿表示,Aero Compute Board 的体积虽小(上图),但仍远比 Snapdragon Flight 更大(下图是零度智的 DOBBY 所用的高通平台底板),而且成本也更高,所以也不怎样适合与高通平台来相比。 消费级无人机对体积、重量以及价格还是比较敏感的,相对而言,专业市场对于英特尔来说可能更适合──诚然,在英特尔的一众合作夥伴里,绝大部份均属专业界别。

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也许英特尔真的对手真的不是高通或华为,而是大疆于早前推出的的专业开发者平台:经纬 Matrice 100(简称 M100)。相比起英特尔的 Aero 方案来说,M100 的完整程度更有过之而无不及:同样提供了整机的方案,同样有 Guidance 计算机视觉传感器;但大疆更可配备自家的 N1 飞控、自家的 Lightbridge 实时图传、自家的相机、自家的 E800 动力系统……但两者最大的不同是:

大疆提供的整套方案都是自家提供,也为了自家的机器而开发;这样我们就能理解到:为什么大疆被视为无人机界别的苹果。
而英特尔一开始就采用了不同公司的方案,并配搭了由“无人机界别 Android” ── 3D Robotics 开发的 PX4 开源飞控,并让不同公司围绕着英特尔的平台开发。

两者的目的并不相同

虽然如此,大疆的 M100 与 Aero 平台的差别,就是 M100 无缝能使用自家的机载电脑妙算(Manifold) (搭载英伟达 Tegra K1 及 Ubuntu 操作系的嵌入式机载电脑)之外,还能与其它家的机载电脑配搭。例如复旦大学就曾以 M100 配合英特尔处理器,开发监察违例泊车的新功能。

换言之, 大疆并不在意你用怎样的计算平台,只希望开发者能透过 M100 开发平台(下图),为大疆无人机开发各种新的硬件配套、或是各种功能的新应用。

但是英特尔的 Aero 平台,就全部内建英特尔自家 x86 凌动芯片,也默认使用英特尔自家的 RealSense 套件。业界人士表示 英特尔推出 Aero 的主要目的,是想透过生态系统来推广自家的 x86 无人机芯片和 RealSense 套件。

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问题是 大疆的 M100 开发平台、及 Guidance 计算机视觉套件,已被证实是个很成熟的平台,爱范儿主笔 Odin 也亲身见识过 M100 那种一体化的稳定性。但英特尔的 Aero 平台虽然在先前的“百台无人机之舞”表演里大出风头(上图),但在仍然未有实际产品现身。

而且,自使用英特尔 RealSense 套件的 Typhoon H 在 CES 的精彩表演(下方视频),后来被指是作弊开始,也随着产品多次跳票, 坊间对 RealSense 在无人机上的质疑仍然不绝于耳。

RealSense 仍需要证明自己

可是,Yuneec Typhoon H 的 RealSense 版本将会在北京时间 8 月 19 日正式推出,爱范儿(微信公众号:ifanr)也获邀亲身见证 RealSense 的实力。 但如果 Typhoon H 的自动避障能力,真的能如 CES 所展示的一样,这难免会对大疆的平台带来不少的威胁。

虽然到目前为止,英特尔也没有更详细透露有关 Aero 平台进一步的资料,我们也不知道在 Aero 平台上开发的接口是否足够、开发过程是否简易。但英特尔的平台底板 Aero Compute Board 仅售 399 美元、计算机视觉套件 Aero Vision Accessory Kit (连机架) 为 218 美元。但大疆的 M100 平台,售价为 3299 美元,而 Guidance 套件要 999 美元。

英特尔虽然没有也没有公布 Aero Ready-to-Fly Drone 无人机的详情,但它的体积看似更小、承载力也较低,不像是一台超过 2000 美元的开发用无人机。

相比起来,Aero 最少在价格上占了优势,目前剩下的关键是:RealSense 能不能证明自己在无人机上面的实力?(来源:爱板网)

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