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如何在北极开展调研工作?无人机正是绝佳的解决方案

在气候恶劣的偏远地区,人们用以统计海狮数目或调查火灾与石油泄漏的最佳工具或许就是无人机。

很难说在西阿留申群岛的岩石上休憩的北海狮是如何看待悬停于它头顶上方150英尺高度的无人机的。那是一只奇怪的鸟吗?还是世界上最大的蚊子?不管它究竟是什么,海狮并不在意。这也是操作着这架APH-22小型无人机的操作员所希望的。

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通常研究员们调研海狮都会向国家海洋与大气局调用飞机,而海狮往往就会因受到惊吓而逃走。有时成年海狮在逃往水中的过程中会意外将小海豹之类的动物撞死。

然而这架绰号为“Stella”的小型无人机则不会对海狮造成惊吓,它可以在低空的云层以及雾气中飞行。2014年夏季,Stella曾帮助国家海洋与大气局调研过1600头北海狮,这是自20世纪70年代后人类对这一濒危物种最为彻底的一次调研。

“无人机甚至可以用于检测动物的身体状况并且标识它们。”国家海洋与大气局海洋哺乳动物实验室的Erin Moreland于去年秋季的无人机大会上如是说。Moreland的团队还利用更大型的装备了热成像摄像头的ScanEagle无人机对白令海的海豹进行过调研。无人机在上千英尺的高空中拍摄的画面分辨率极高。

Moreland表示由于北极气候正在发生剧变,许多动物都被列为了濒危物种,要统计这些动物的种群数量十分困难,而无人机则为这项工作提供了解决方案。

抗击火灾

无人机填补了北极那片不毛之地,在那块世间天气最恶劣的土地上对野生生物进行了调研。

而在阿拉斯加,无人机被用于抗击野火、应对石油泄漏以及执行搜索营救的行动。同时无人机还被作为北寒带海岸边的临时通讯中心,在那里即便是卫星电话也会遭遇信号问题。

2014年阿拉斯加费尔班克斯大学的研究员们派遣了一架无人机飞往基奈半岛应对20万公顷土地的火灾。在熊熊火焰与滚滚浓烟下当地的飞行人员很难开展工作。于是人们利用无人机进行侦查、测绘并对热点地区进行了航拍,随后当地的消防部队根据火情进行了合理的人员分配。

阿拉斯加费尔班克斯大学无人机应用研究中心的主任Marty Rogers说:“消防员们很喜欢无人机,无人机的工作十分精确,同时它还可以看清楚实际的地形。”

在费尔班克斯北部30英里远的阿拉斯加费尔班克斯大学福莱特研究试验场中,科学家们于去年测试了无人机的另一项用途——研究冰海中的石油泄露问题。研究员们制造了一个300平方英尺、三英尺深的人造海洋盆地,其中还有一些微型冰川,随后科学家们将石油倒入了这块试验海中。他们利用一种化学物质使石油变得浓稠,之后点燃了石油——这种景象对于现实的石油企业而言十分常见。

起初该研究团队让5个人乘坐直升飞机去点燃石油,然而他们遇到了十分骇人的景象。但是无人机在之后对他们的研究过程起到了至关重要的作用。“利用无人机点燃石油使我们的研究工作更为安全。”阿拉斯加大学的Jessica Garron如是说,“倘若在海洋中毁坏了一架无人机,这的确是很糟糕的事情,然而这结果可比损失五名研究人员好得多。”

Oscar在哪儿?

这是一场搜救行动的演习,于去年夏天发生于距普拉德霍湾20英里处。美国海岸护卫队的破冰船Healy号不慎将一个六人救生筏落在了波尔福特海。

坐在救生筏中的是一个名叫Oscar的人偶,它穿着救生衣,头部可以发出热信号,以此来模拟真实的人类。随后Oliktok Point的预警防卫站派遣了一个带着ScanEagle无人机的搜救小组前去搜救Oscar。同时他们还使用了另一架电池动力的Puma小型无人机辅助搜救。

在Healy号破冰船的操作人员的指引下这两架无人机都成功找到了Oscar。

“然而在冰海与阴影下搜寻Oscar的行动并不那么令人满意,这次演练告诉我们在未来需要使用更好的感应器并制定更好的搜救方案。”海岸护卫队的Rich Hansen如是说。但是Hansen仍然相信无人机在这片区域执行搜救行动富有潜力。
统计弓头鲸数目

去年九月的一个夜晚,北极的太阳以及沉落在了波尔福特海里。西雅图海洋哺乳动物实验室的两名鲸类研究员Robyn Angliss 和Megan Ferguson带着ScanEagle无人机开始了调研工作。

在接下来的一年里他们将对成千上万张无人机航拍图像进行评估,确定无人机是否能够帮助他们完成年度鲸鱼调研工作。之前Moreland用于统计海狮数目的热成像摄像头在此次工作中无法发挥用途,因为弓头鲸的绝热性很强,它们的皮肤可以与海水保持一致的温度。

Ferguson想象着以后无人机可以发展到能潜入水下执行认任务的水平,这样他们将取得更为准确的计数。阿拉斯加费尔班克斯大学的Marty Roberts则拥有一长串的无人机愿望清单:让无人机飞行于石油管道旁检测轻微的泄露,在破冰船前方进行侦查,调研偏远海岸的生态变化等等。

“不论你信还是不信,这就是未来。” Roberts如是说,“就像从前GPS仅供军方使用,而如今这项技术无处不在。无人机在将来也将成为我们日常生活中的一部分。”(来源:uavsnews.com)

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